Confessions d’un étudiant à risque/Confessions of an at-risk student

Ce billet est à propos du risque que je cours de potentiellement décrocher d’un PhD de physique (à l’Université du Minnesota) après une session. (Un peu tôt dans le programme, je le reconnais) Au début, j’avais peut-être un peu trop confiance dans ma capacité à terminer le programme, je pensais être au même niveau que les autres dans la cohorte, je pensais que, comme des étudiants passés à mon niveau pouvaient fréquenter ce département et y obtenir leurs doctorats respectifs (environ 80% des gens qui fréquentent Minnesota pour un PhD en physique finissent par y obtenir ledit doctorat), que je pouvais en faire de même. Pour autant que je reconnaisse qu’il ne s’agisse en aucun cas d’un manque de talent quelconque de ma part, je suis candide en disant que le problème que je décris là aurait pu arriver n’importe où ailleurs (e.g. Notre Dame) et que les déclencheurs peuvent se produire de nouveau.
Il se peut fort bien qu’une gamme de personnalités (vaste comment, je l’ignore) était davantage convenable pour un programme PhD, mais j’avais une crise de nerfs quand j’avais reçu les devoirs de cette semaine: 16/25 et 21/30 en physique classique et en mécanique statistique respectivement, et le pire dans tout ça est que les deux devoirs portaient sur de la matière de niveau bac pour moi. Je me disais que la seule amélioration possible arrivera une fois que les cours sont terminés, dans environ deux ans, si je reste. Peut-être qu’un 16/25 ou un 21/30 serait moins douloureux si le reste de la classe avait autant de difficultés et/ou les devoirs portaient sur de la nouvelle matière (cependant, un 8.5/10 en mécanique quantique avancée, en comparaison, est le paradis, et j’ai réellement obtenu cette note) mais tomber dans un trou dans un devoir qui couvre de la matière de 1er cycle me ferait sentir que ma place dans ce programme doctoral est une preuve d’habileté passée au mieux.
J’entends régulièrement parler du syndrome de l’imposteur, mais pour autant que je reconnaisse mes succès passés, j’ai l’impression d’avoir régressé depuis mon dernier succès significatif (la finale du tournoi de posters de l’ACP) en physique. Mais je ne blâme aucunement ma charge de TP pour ça.
I usually feel better about poor positional performance si ma performance absolue était satisfaisante, ou une mauvaise performance absolue si ma performance relative était satisfaisante. Mais quelqu’un doit bien être au fond d’une cohorte pour un devoir donné et ça se trouvait à être moi dans ce devoir de physique classique. Des crises de nerfs de ce type se reproduiront, et je crois que mon instabilité émotive face aux devoirs va prouver à être l’objet qui va me rendre incapable de terminer le programme. Pour cette raison, je ne crois pas être de taille pour un PhD [avec une portion cours], bien que mon expérience de recherche passée me dit que la partie recherche ferait que j’aille mieux que dans la partie cours, à cause de la barrière des cours.
Il se peut que les profs qui font la recherche que je désire font attention aux notes, ainsi que la performance sur le pré-doc écrit, pour choisir quels étudiants prendre.

This post is about possibly dropping out of a physics PhD program (at the University of Minnesota) after one semester. (A little early in the program, I know) At the beginning, I was overconfident about my own ability to finish the program, I thought I was the same as everyone else in my class, I thought that, since past students at my level of ability attended, and graduated from, that very department (about 80% of all students that ultimately attend Minnesota for a physics PhD, will get said PhD), I could do so as well. As much as I would like to think that it isn’t an indictment of any lack of ability on my part, I am candid in saying that the issue I am about to describe could have happened anywhere else (e.g. Notre Dame) and that the triggers would happen again.
It may well be that people within a range of personalities (how wide however, I don’t know) may be more suitable for a PhD program than I was, but I had a nervous breakdown when I got this week’s assignments back: 16/25 and 21/30 in classical physics and statistical mechanics respectively, and the worst part was that both assignments were on material that were undergraduate-level to me. I told myself that the only solace will come when the coursework will be over, that is, about two years from now, if I stay. Perhaps 16/25s or 21/30s would feel less painful if the rest of the class struggled to similar extents and/or these assignments were about new material (however, a 8.5/10 in advanced quantum mechanics, in comparison, is heaven, and I actually got that grade), but underperforming in an assignment covering undergraduate material would make me feel that my place in that graduate program was proof of past ability at best.
I often hear about impostor syndrome, but as much as I would take credit for my past successes, I feel that my skill may have vanished since I last had any significant measure of success (being a finalist in a student scientific poster contest) in my field. But I know better than to blame my TA duties for this.
I usually feel better about poor positional performance if my absolute performance was satisfactory, or about poor absolute performance if my positional performance was satisfactory. But someone has to be at the bottom of the class for a given assignment and it happened to be me for that particular classical physics assignment. Nervous breakdowns of that type will happen again, and I think my emotional instability in the face of homework assignments will finally prove to be the one item that renders me unable to complete the program. For this reason, I do not feel I am cut out for a PhD program, despite past research experience telling me that research would probably make me feel better than coursework, thanks to the coursework bottleneck.
It could be that the faculty doing the research I want would look at grades, performance on written comps (GWE) when selecting students to take on.
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