Les pyramides de Ponzi doctorales/Doctoral Ponzi schemes

Certaines personnes prétendent que le PhD, de manière générale, est une pyramide de Ponzi, ou le niveau le plus bas d’une pyramide de Ponzi. Par contre, en tant qu’activiste, je suis prêt à dire qu’il y a pyramide de Ponzi et pyramide de Ponzi, selon les disciplines et la qualité du programme doctoral. Certains des plus critiques envers la structure de la formation scientifique de niveau gradué prétendent que bien des programmes gradués, et en particulier doctoraux, sont là d’abord et avant tout pour fournir des assistants de recherche ou des auxiliaires d’enseignement au rabais pour une université plutôt que de faire un véritable développement de talent scientifique. Il va néanmoins de soi que ce ne sont pas tous les programmes gradués qui sont des pyramides de Ponzi.

En premier lieu, on parlera de pyramide de Ponzi de niveau TP pour les cas les plus lourds. Bien souvent, les programmes gradués accusés d’être une source d’auxiliaires d’enseignement au rabais pour leurs universités respectives, si doctoraux, ont des taux d’attrition élevés dans les premières années du programme en plus d’avoir des placements indésirables. La vérité est plus compliquée dans le cas de programmes de maîtrise mais sans aucun doute que le salaire d’un auxiliaire d’enseignement est plus faible que celui d’un chargé de cours.

De telles pyramides de Ponzi sont souvent associées aux disciplines avec peu de financement de recherche mais peu de chargés de cours disponibles. Pour cette raison, les pyramides de Ponzi de niveau TP sont associées principalement, au niveau doctoral, aux programmes les plus douteux en mathématiques pures. Parfois il y a des programmes dans les humanités qui offrent des charges de TP à quart-temps seulement, auquel cas il y a une facture résiduelle de frais de scolarité à payer, et ceux-là peuvent également être considérés comme des pyramides de Ponzi de niveau TP.

Et, les cas qui font face à des accusations moins graves, et par ricochet comprennent beaucoup plus de départements (à travers presque toutes les disciplines et plus particulièrement en génie, où il y a peu d’auxiliaires d’enseignement et de chargés de cours mais du financement, ou dans les humanités, où il y a peu d’argent mais beaucoup de chargés de cours) que la première catégorie des pyramides de Ponzi doctorales. Les pyramides de Ponzi de niveau RA sont accusés d’être une source d’assistants de recherche à la place d’être une source d’auxiliaires d’enseignement, tout en étant encore incapable de fournir un réel développement scientifique à ses étudiants. Là par contre le principal signe est non pas l’attrition mais les placements à la sortie.

Pourquoi je place les programmes douteux dans les humanités dans cette catégorie? La nécessité de conférer des doctorats pour garantir la stabilité d’un tel département est souvent un impératif de recherche plus que les charges de TP, car les chargés de cours dans ces disciplines pullulent. Et, plus que dans toute autre discipline (droit exclu), la corrélation entre le prestige disciplinaire et les placements à la sortie est grande, alors de tels programmes y sont faciles à identifier. Je vous conseille donc fortement de demander auprès des programmes de votre choix tout ce qui a trait au placement qui soit possible de rendre public avant de prendre une décision de fréquentation.

P.S.: Je ne devrais pas parler d’erreur de justice quand on parle d’injustice dans la correction des devoirs; ce terme serait probablement plus approprié pour une cour d’appel.


Some people claim that a PhD, generally speaking, is a Ponzi scheme, or the lowermost level of a Ponzi scheme. However, as an activist, I can say that there is Ponzi scheme and Ponzi scheme, depending on the disciplines and the quality of the doctoral program. Some of the harshest critics of the graduate-level scientific training structure claim that many graduate programs, and doctoral in particular, are there to stock a teaching assistant (TA) or research assistant (RA) roster on the cheap for their respective universities rather than to offer any real development of scientific talent. It goes without saying that not all graduate programs actually are Ponzi schemes, or the lowermost level thereof.

First, we will talk about TA-level Ponzi schemes for the most egregious cases. Oftentimes, the graduate programs accused of being a basement-level bargain source of teaching assistants for their respective universities, if doctoral, have high attrition rates in the first few years of the program on top of having questionable placement records. The truth is far more complicated for masters programs but there is no question that the salary of a teaching assistant is lower than that of an adjunct professor.

Such Ponzi schemes are often associated with disciplines with little research funding but with few adjuncts available. For this reason, TA-level Ponzi schemes are primarily associated, at the doctoral level, with the most questionable graduate programs in pure mathematics. Sometimes there are humanities programs that offer quarter-time TA positions, in which case there is a residual tuition bill to pay, and these programs can also be considered TA-level Ponzi schemes.

And the cases that face less severe charges and, by extension comprise a lot more departments (across virtually every field and engineering in particular, where there are little teaching assistants but funding is definitely there, or humanities, where there is little research money but a truckload of adjuncts) than the first category of doctoral Ponzi schemes. RA-level Ponzi schemes are accused of being a source of basement-level bargain research assistants, rather than teaching assistants, while still being unable to provide any real scientific talent development to its students. In that case, however, the primary sign is not so much attrition but their post-graduation placement records.

Why am I placing questionable programs in the humanities in this category? The necessity of awarding PhD degrees to ensure the existence and stability of one such department is often a research imperative rather than a teaching imperative, especially since adjuncts in these disciplines abound. And, more than any other discipline (law excluded) the correlation between disciplinary prestige and post-graduation placements is great, therefore such programs are easy to identify. I thus strongly advise to ask to the programs of your choice to ask for all the information that can publicly be made available to post-graduation placement before making an attendance decision.

P.S.: I shouldn’t talk about a miscarriage of justice when one talks about injustice in homework grading; this term would probably be more appropriate in an appellate court.

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