Exilés du passé/Exiles from the past

Ayant appris que, dans les années 80 et 90, les gens qui s’essayaient aux États-Unis aux cycles supérieurs en physique à partir de l’Université de Montréal avaient souvent Cornell sur leurs listes, et plusieurs d’entre eux ont effectivement fini par la fréquenter. En fait, c’est à cet héritage auquel je dois tâcher de m’en montrer digne cette saison. Les dossiers présentés ici contiennent jusqu’à trois facteurs (sur les cinq dont on dit couramment qu’ils déterminent l’admission à des programmes PhD; les deux autres étant les lettres de référence et les lettres de motivation) parce qu’on abandonne généralement le droit d’accès à l’un d’entre eux au moment du dépôt de la demande et le dernier est purement subjectif. De plus, ils sont listés en ordre chronologique et les données sont manifestement incomplètes et floues, parce qu’il y a deux cas d’étudiants ayant déposé des demandes d’admission aux États-Unis et les seules informations dont on dispose sont leur ordre dans la chronologie, leurs sous-disciplines et les programmes gradués qu’ils ont ultimement fréquenté. On parle ici des candidats des 8-10 dernières années…

AVERTISSEMENT: J’ai été autorisé à rendre les données publiques à la condition de ne pas nommer les personnes à qui appartiennent les dossiers. S’il y a quelqu’un dont son dossier apparaît ici qui se manifeste, j’ajouterai avec plaisir le nom associé avec le bon dossier, ainsi que toute information supplémentaire qu’il/elle voudra bien me fournir.

Dossier #1:

  • Cote Z: 4.28
  • GRE de physique: 990
  • Expérience de recherche présumée, publication(s) suspectées au premier cycle
  • Décision: Harvard
  • Sous-discipline doctorale: Astrophysique des particules observationnelle
  • Autres demandes inconnues

Dossier #2:

  • Cote Z: 4.15
  • A appliqué à: Cornell, Princeton, MIT (rejeté; autres demandes inconnues – ce qui est connu est que l’étudiant a été refusé de toutes les universités états-uniennes où il a déposé des demandes)
  • 2 stages d’été
  • Pas de GRE de physique au dossier (cause de son blanchissage)
  • Décision: Université de Montreal
  • Sous-discipline doctorale: Physique mathématique

Dossier #3:

  • Cote Z: 4.1
  • GRE de physique: 740
  • 1 an et 1/2 d’expérience en astrophysique observationnelle, un pre-print
  • Décision: Cambridge
  • Sous-discipline doctorale: Astrophysique observationnelle
  • Demandes (et acceptations) connues: Yale, UMD, UCSC

Dossier #4:

  • Cote Z: 4.0+
  • Présentation de poster (publication présumée)
  • Décision: Cornell
  • Sous-discipline doctorale: Physique des particules théorique
  • Demande connue: Perimeter Institute

Dossier #5:

  • Cote Z: 4.25
  • GRE de physique: 990
  • 2 stages d’été, une note interne au CERN
  • Décision: Berkeley
  • Sous-discipline doctorale: Physique des particules théorique
  • Demandes connues: Michigan, Cornell, Toronto (verdict inconnu), Harvard (rejeté), Princeton (accepté)

Alors je ne peux m’empêcher de penser que je suis le plus faible de ces cinq étudiants quoique, par ma propre admission, de peu. Pour cette raison, alors que les cinq plus hautes sur ma liste d’applications pourraient fort bien s’être retrouvées sur la liste de n’importe lequel des cinq (en fait, le dernier a appliqué à deux d’entre elles), le fond de ma liste reflète ma volonté de regarder un peu plus profondément.

Parce qu’il y a des retours diminuants en ce qui a trait aux notes une fois qu’on a dépassé 3.5 (même sur l’échelle du 4.3); une moyenne de 3.7-3.8 n’est pas nécessairement plus attrayant qu’une moyenne de 4.1-4.3, si on présume que les quatre autres composantes sont globalement similaires, même si les valeurs particulières qu’elles prennent peuvent varier de manière considérable. En ce qui a trait à l’expérience, je ne suis pas tellement différent des autres, n’eut été de l’absence d’un pre-print à l’heure actuelle.


 

 

I learned that, back in the 80s and 90s, people who tried their hand in the US from my undergrad in physics commonly had Cornell on their application lists, and several did, in fact, matriculate. In fact, this is the legacy I have to live up to. The files contain up to three metrics (out of the five that are commonly said to determine admissions to PhD programs; the other two being letters of recommendation and personal statement(s)) because access to one of them is usually waived and the second is purely subjective. Furthermore, they are listed in chronological order and the data is manifestly incomplete and sketchy, since there are two known occurences of a student applying to, graduate schools in the USA, and the only three pieces of information known are where these cases fall in the timeline, their subfields, and what schools did the students end up attending. We’re talking about the last 8-10 years’ worth of applicants to the US…

DISCLAIMER: I was authorized to make the data public at the condition of not naming the people whose files belong. If anyone whose file is mentioned here is willing to manifest him/herself, I will gladly add the name associated with the right file, as well as any additional information they may be willing to provide.

File #1:

  • GPA: 4.28
  • PGRE: 990
  • Research experience assumed, publication(s) suspected as an undergraduate
  • Decision: Harvard
  • Doctoral subfield: Observational particle astrophysics
  • Other applications unknown

File #2:

  • GPA: 4.15
  • Applied to: Cornell, Princeton, MIT (rejected; other applications unknown – what is known is that the student was shut out from all the US schools the student applied to)
  • No PGRE on file (in fact, it was the cause of his shutout)
  • 2 summer internships
  • Decision: University of Montreal
  • Doctoral subfield: Mathematical physics

File #3:

  • GPA: 4.1
  • PGRE: 740
  • 1 1/2 year of research experience in observational astrophysics, one pre-print
  • Decision: Cambridge
  • Doctoral subfield: Observational astrophysics
  • Known applications (and acceptances): Yale, UMD, UCSC

File #4:

  • GPA: 4.0+
  • Poster presentation (publication assumed)
  • Decision: Cornell
  • Doctoral subfield: Theoretical particle physics
  • Known application: Perimeter Institute

File #5:

  • GPA: 4.25
  • PGRE: 990
  • 2 summer internships, one internal CERN note
  • Decision: Berkeley
  • Doctoral subfield: Theoretical particle physics
  • Known applications: Michigan, Cornell, Toronto (verdict unknown), Harvard (rejected), Princeton (accepted)

So I can’t help but feel like I am weaker than the weakest of these five students although, admittedly, not by much. For this reason, while the top 5 schools on my application list may well have been on the lists of any of those five (in fact, two of them were applied to by the last one), the bottom of my list reflects my willingness to leave no rock unturned.

Because there are diminishing returns to GPA once one is past 3.5 (even on a 4.3 scale) as far as GPA is concerned; a 3.7-3.8 GPA is not necessarily much less attractive than a 4.1-4.3 GPA, if we assume that the other four components are similar in the aggregate, even though what particular values each component takes can differ wildly. Experience-wise I am actually not much different, if not for the fact that I have no pre-print at this time.

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